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  • Laura Meléndez

Leyenda de la música en América Latina: Tito Puente (video)


Ernesto Antonio Puente, nacido en Nueva York el 20 de abril de 1923, y que murió el 1 de junio del 2000, conocido como Tito Puente, percusionista de origen puertorriqueño, que desarrolló su trabajo en el campo de la música cubana  y del jazz afrocubano, el jazz latino, o la salsa.

 

De padres boricuas, Tito fue descrito de niño como hiperactivo: Sus vecinos se quejaban del ruido que Tito, con siete años de edad, hacía golpeando potes y marcos de ventanas, por lo que su madre lo envió a recibir clases de piano. A los 10 años, pasó a la percusión y en la década de 1930, creó un dúo de canto y baile con su hermana Anna, que pretendía convertirse en una bailarina aunque una lesión de tendón del tobillo le impidió seguir la danza como una carrera.

 

Tito Puente sirvió en la Marina durante tres años durante la segunda guerra mundial, reclutándose en 1942. Estudió piano y batería por siete años, aunque su carrera profesional la comenzó tocando percusiones latinas, a los quince años, en una orquesta de Miami, antes de entrar a formar parte de la de Noro Morales.

 

En 1947,formó su propia orquesta, bajo el nombre de "The Picadilly Boys", con la que tocó jazz latino conocido como cubop, y simultaneamente su banda colaboró con músicos como Dizzy Gillespie, Lionel Hampton, Ben Webster, Miles Davis, Thad Jones, Count Basie y Duke Ellington.

 

Durante los años 1950, la popularidad de Puente llegó a su mayor nivel y logró que músicas de origen cubano, como el mambo, el son o el cha cha cha, llegaran a una mayor audiencia.   Dance Mania, posiblemente el álbum más conocido de Puente, fue lanzado en 1958, y más tarde, experimentó sonidos más diversos, incluyendo música pop, bossa nova y otros, para establecerse con una fusión de géneros dentro del jazz afrocubano. Ya en los años 1960, Puente se sumó a la corriente de la salsa que había sustituido en el fervor del público a la música afrocubana, manteniendo su orquesta dedicada, a la música de baile. En la década de 1970, vuelve al jazz latino, interviniendo en numerosos festivales y grabando un gran número de álbumes, algunos con grandes ventas.


Sus participaciones con la cubana La Lupe con temas como: "Salve Plena" se hicieron conocidos en muchos países de raíz iberoamericana, pero su sonido inconfundible al interpretar los timbales lo hizo mundialmente conocido. Lo mismo sucedió cuando Tito Puente tocó en Japón: inspirando a una agrupación de músicos japoneses a interpretar el género salsa, la Orquesta de la Luz.

 

En 1992, Puente ganó el Premio Bicentenario de  Smithson y participó en la cinta: The Mambo Kings junto a Celia Cruz. Ganó también un premio Grammypor su grabación Mambo Birdland en los primeros premios Latin Grammy, participó en producciones cinematográficas con Woody Allen (1980), en "Salsa" (1988), The Mambo Kings (1992),y en un documental de Fernando Trueba, llamado Calle 54, en el que interpreta su tema "New Arrival", con un excitante solo de congas interpretado por Giovanni Hidalgo, y la flauta de Dave Valentin.

 

Puente también se hizo popular en programas de TV, como  Plaza Sésamo interpretando su temas "Ran Kan Kan" y "El Timbalón", y apareció, como él mismo, en Los Simpson, en el capítulo Who Shot Mr. Burns?, cuando iba a dar clases de música en la Escuela Primaria de Springfield.  El hijo menor de puente, Tito Puente, Jr., ha continuado el legado de su padre interpretando muchas de las mismas canciones, mientras que la hija Audrey Puente es una meteoróloga de la televisión para WNYW y WWOR-TV en Nueva York.

 

La presentación de Puente fue a principios de 2000 cuando actuó con la Orquesta Sinfónica de Puerto Rico, y se le detectó una arritmia cardiaca. Tito murió en Nueva York, la madrugada del 12 de junio de 2000 a los 77 años de edad, cuando era operado del corazón.

A lo largo de su larga carrera, Tito Puente grabó 198 discos, entre producciones propias y colaboraciones con otros artistas.


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